Argent public: comment Laurent Wauquiez arrose les siens

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À la tête de l’Auvergne-Rhône-Alpes depuis 2016, Laurent Wauquiez a installé un système opaque de distribution des subventions régionales, qui bénéficie très largement aux communes de droite et de son fief de Haute-Loire. C’est ce que mettent en lumière des données chiffrées et des enregistrements d’une réunion interne révélés par Mediapart.

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La réunion se tient à l’Hôtel-Dieu du Puy-au-Velay, le 4 avril 2016. Quatre mois plus tôt, Laurent Wauquiez a été élu président de la Région Auvergne-Rhône-Alpes. Ce jour-là, dans son fief de Haute-Loire, dont il a été maire de 2008 à 2016, il réunit sa nouvelle majorité pour un séminaire destiné à fixer la feuille de route de la mandature.

Selon des enregistrements sonores que s’est procurés Mediapart, Laurent Wauquiez y présente ce jour-là une méthode : l’utilisation des fonds publics de la Région (3 à 5 milliards d'euros par an) pour favoriser l’implantation locale de la droite et, in fine, sa réélection.

À ses côtés, Ange Sitbon. Ancien cadre du parti Les Républicains (LR), ce spécialiste de la carte électorale vient de rejoindre le conseil régional. Il y occupe un rôle flou mais central dans le système Wauquiez – nous y reviendrons. C’est lui qui résume la méthode présentée ce jour-là aux quelque 112 nouveaux élus : « Il y a des territoires, par rapport aux priorités que peut avoir la majorité, qui n’ont pas forcément vocation à être arrosés. »

© Réalisation : Armel Baudet et Pascale Pascariello

Le sous-texte est limpide : les subventions régionales doivent aller en priorité aux collectivités de droite ou, à défaut, à des collectivités que la droite veut conquérir. La phrase suscite des réactions dans l’assemblée. Laurent Wauquiez reprend alors la parole, dans un rire gêné : « Ange vous l’a fait en brut de décoffrage, Juliette a failli s’évanouir. » Juliette, c’est Juliette Jarry, sa nouvelle vice-présidente au numérique, une chef d’entreprise dont c’est la première expérience politique.

Pendant plusieurs dizaines de minutes, Laurent Wauquiez et Ange Sitbon décryptent les résultats des élections régionales. Tout y passe : les difficultés dans le sud de l’Isère, « le trou de Grenoble », le bon report des voix du Front national au second tour (« 15 à 20 % » auraient choisi la liste de droite malgré la qualification du FN)… Et la méthode décrite plus haut est rapidement déclinée en illustrations concrètes.

« On a une problématique lourde à Villeurbanne », explique par exemple Laurent Wauquiez. La liste de gauche emmenée par Jean-Jacques Queyranne (le président sortant de la Région Rhône-Alpes) y a raflé 52 % des voix au second tour, loin devant celle du nouveau président (32 %). Ange Sitbon résume le constat : « Même si on avait adopté une stratégie d’être peu présent sur Villeurbanne de façon à ne pas réveiller l’électorat, il n’empêche que ce n’est pas acceptable d’avoir plus de 7 000 voix de retard sur la ville. »

© Réalisation : Armel Baudet et Pascale Pascariello

C’est à ce moment-là que Laurent Wauquiez enchaîne et lie directement le résultat du scrutin et l’action à venir de la majorité régionale sur ce territoire. « Le problème, c’est que je n’ai pas trop les équations, explique le nouveau président de région. Parce qu’en même temps, on n’a pas forcément l’intention d’arroser Villeurbanne, qui a été arrosée de façon délirante sous le mandat de Queyranne. Donc il va falloir qu’on trouve une bonne méthode de travail, là-bas. »

Cette « méthode de travail », Laurent Wauquiez en a posé les jalons dès son arrivée à la tête de la deuxième région de France. Elle repose sur un principe qu’on pourrait résumer ainsi : toutes les subventions de la région doivent passer au filtre politique. Pour cela, la nouvelle Région Auvergne-Rhône-Alpes, enfant d’une fusion, a dû s’habituer à un fonctionnement inédit.

Les conseillers régionaux de la majorité se sont vu pour beaucoup attribuer la responsabilité d’un territoire. Un rôle nouveau de conseiller régional « référent » par lequel transitent les projets d’aménagement des municipalités qui sollicitent l’aide de la Région. « Une réserve parlementaire déguisée », dénonçait l’élu socialiste Philippe Reynaud à nos confrères de Mediacités Lyon en 2017. 

 © Capture d'écran Facebook © Capture d'écran Facebook
En juillet dernier, le conseiller régional de droite Philippe Langenieux-Villard écrivait par exemple sur sa page Facebook : « Je vais disposer d’un peu plus de 500 000 euros supplémentaires pour aider les investissements des communes du Grésivaudan [une vallée de l'Isère – ndlr]. Un soutien pour accompagner les nouveaux (et anciens) maires au moment du vote de leurs budgets. » 

Ce ne sont toutefois ni les élus référents, ni les fonctionnaires des différents services de la région qui ont le dernier mot sur la répartition des subventions. Le cœur du pouvoir se situe à Lyon, dans le bureau d’un homme, qui jouxte celui du président : Ange Sitbon. Officiellement, ce dernier a été embauché comme coordinateur de la délégation générale à la « relation aux élus et aux territoires ». Un poste parmi d’autres au sein d’une administration régionale qui compte 96 autres chefs de service.

Officieusement, Ange Sitbon est un pilier de la Région, un très proche de Laurent Wauquiez. Un de ses cinq agents les mieux payés, aussi : 9 000 euros par mois. Dans un rapport publié à l’automne 2019, la Chambre régionale des comptes jugeait sévèrement la situation « atypique » d’Ange Sitbon et prévenait la Région que son salaire pourrait être jugé « disproportionné » par la justice. 

« Une prise de guerre, ça se paie », justifiait un proche de Laurent Wauquiez dans La Montagne en 2019. Et Ange Sitbon est incontestablement une belle prise : chargé des élections pendant dix ans au siège de l’UMP (devenue LR), il est considéré comme un des meilleurs spécialistes français de la carte électorale. « Ange est vraiment très doué là-dessus », glisse d’ailleurs Laurent Wauquiez à ce fameux séminaire. 

À l’Hôtel de Région, son importance est capitale, comme le racontait Mediapart dès 2017. Un témoin nous résume ce que tous nos interlocuteurs décrivent : « Tout passe par lui. » Depuis 2016, les subventions et les investissements les plus importants transitent par cette singulière délégation générale. Les élus de l’exécutif ont pris l’habitude de lire, dans les documents internes que le cabinet du président leur fournit, des annotations signées « AS ». 

Dès le fameux séminaire d’avril 2016, Laurent Wauquiez esquisse les contours du rôle de ce préfet de l’ombre. Ange Sitbon sera chargé de mettre en musique la politique régionale à la lumière de ce qu’il connaît le mieux : les résultats de la dernière élection, la perspective des prochains scrutins et l’obsession de faire progresser l’ancrage de la droite locale.

Et le conseil régional a de quoi faire : deuxième collectivité de France, l’Auvergne-Rhône-Alpes dispose d’un budget qui avoisine aujourd’hui les 5 milliards d’euros annuels. Elle a des compétences propres, comme le développement économique, les transports ou l’entretien des lycées. Mais elle fait aussi office de guichet financier et distribue des millions d’euros tous les ans aux collectivités, aux entreprises, aux associations… Elle a lancé en ce sens un certain nombre de labels : les contrats ambition région, les pactes régionaux ou le bonus ruralité – tous destinés à financer les projets des collectivités.

Pour chapeauter tout cela, Ange Sitbon s’est entouré d’une demi-douzaine de collaborateurs, recrutés en tant que contractuels. Une situation peu commune alors que la loi oblige les collectivités à prioriser le recrutement de fonctionnaires. Autour du « délégué général » travaillent aujourd’hui, selon nos informations, trois secrétaires (dont l’une est adjointe au maire de droite de Saint-Didier-en-Velay, en Haute-Loire) et six chargés de mission, dont au moins cinq ont un profil très politique : 

  • Aurane Reihanian, le président des Jeunes Républicains (le mouvement de jeunesse de LR), ancien attaché parlementaire puis conseiller sécurité de Laurent Wauquiez 
  • Nicolas Pauzie, délégué régional des Jeunes Républicains, ancien communicant de Laurent Wauquiez 
  • Grégory Sansoz, délégué LR dans le Rhône et référent local de la « Droite sociale », le mouvement de Laurent Wauquiez
  • Maryll Guilloteau, adjointe au maire LR du 2e arrondissement de Lyon et fille de Christophe Guilloteau, le président LR du conseil départemental du Rhône 
  • Romain Lefebvre, président de la fédération LR de l’Allier, adjoint au maire LR de Montluçon

Sollicité par Mediapart, le cabinet de Laurent Wauquiez rétorque : « Ce qui compte dans l’action d’un agent régional, c’est l’exercice de sa mission. […] Chaque agent a le droit, dans sa vie privée, de se présenter à un mandat. »

Le fonctionnement de ce service, que l’opposition apparente à un « cabinet fantôme », interroge aussi. « Avec Sitbon, rien ne laisse de traces, raconte une source dans l’administration régionale. Pour dire oui ou non à une subvention, il laisse un post-it sur un dossier. S’il faut s’expliquer, il le fait à l’oral. Au début du mandat, ils avaient créé un tableur Excel partagé pour lister les subventions. Ils l’ont vite abandonné. »

Lors du séminaire du printemps 2016, Laurent Wauquiez avait d’ailleurs prévenu ses élus. « [Ange] a un seul truc, en termes de méthodes de travail : c’est qu’il vaut mieux aller discuter avec lui dans son bureau, expliquait le président de LR. Ange ne raffole pas de faire des notes écrites. » L’intéressé confirme et précise : « C’est surtout qu’en matière de stratégie, je le dis très clairement, il y a des choses qu’on n’écrit pas. »

© Réalisation : Armel Baudet et Pascale Pascariello

Fin décembre, l’AFP révélait que le Parquet national financier (PNF) avait ouvert en septembre 2020 une enquête après un signalement d’Anticor au parquet de Lyon. Selon les informations de Mediapart, cette enquête porte bien sur la « cellule Sitbon » et vise des faits présumés de détournement de fonds publics. 

Sollicité, l’entourage de Laurent Wauquiez indique que la Région « ne dispose d’aucune information » sur l’enquête du PNF et « attend sereinement ses suites éventuelles ». Quant aux propos tenus au Puy-en-Velay, le cabinet du président évacue : « Aucune des questions que vous évoquez ne contrevient à la loi. » L’intégralité des réponses de Laurent Wauquiez est à retrouver sous l’onglet « Prolonger ».

Un soupçon d’électoralisme

Près de cinq ans après, la méthode présentée lors de ce séminaire s’est largement traduite en actes. Mediapart a épluché les comptes administratifs de la Région et comptabilisé l’intégralité des subventions – 191 millions d’euros – directement attribuées à près de 2 400 communes en 2017, 2018 et 2019 (lire notre Boîte noire).

Ce qu’il en ressort est éloquent. En Auvergne-Rhône-Alpes, l’habitant d’une commune dirigée par la droite a reçu en moyenne 24,5 euros de la Région entre 2017 et 2019 – c’est près de deux fois plus qu’un habitant d’une commune de gauche (13,3 euros).

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L’exemple de la Haute-Loire est tout aussi saisissant. Dans le fief de Laurent Wauquiez, les villes et villages ont reçu 28,6 millions d’euros. C’est le département le mieux traité par le conseil régional. Et de loin : la moyenne par habitant culmine à 125,6 euros. C’est plus du double du deuxième département au classement, l’Ardèche (56,9 euros), cinq fois plus que la moyenne des départements (23,9 euros) et dix fois plus que le Rhône, dont les communes sont les moins bien considérées de la Région (10,9 euros).

Survolez les départements pour en savoir plus. © Mediapart

Autre fait notable : parmi les vingt-quatre communes ayant bénéficié de l’équivalent de plus de 1 000 euros par administré, quatorze sont localisées… en Haute-Loire. Un certain nombre d’entre elles étant des petites villes ou des villages… La Région, elle, revendique son « soutien très fort à la ruralité », « dans une exigence de rééquilibrage par rapport aux précédents mandats ». « Non seulement c’est délibéré, mais c’est un engagement de campagne de soutenir les petites communes rurales » jusqu’alors « délaissées », ajoute l’entourage de Laurent Wauquiez.

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Dans d’autres volets budgétaires, la Région a aussi choisi de financer intégralement le contournement de la route nationale 88, un serpent de mer censé désenclaver la Haute-Loire et combattu de longue date par les militants écologistes. Alors que l’État, dont c’est la compétence, rechignait à se positionner, Laurent Wauquiez a souhaité que le conseil régional finance la quasi-totalité de ce projet, pour 226 millions d’euros. Un « projet historique pour la Haute-Loire », s’est-il lui-même félicité. 

À elle seule, la commune du Puy-en-Velay, dont Laurent Wauquiez a été maire de 2008 à 2016, a reçu 4,7 millions d’euros de la Région en trois ans. En additionnant tous les types de financements régionaux (dont ceux aux associations et aux entreprises) depuis le début du mandat, l’opposition socialiste assure même que le chiffre grimpe à 119 millions d’euros. Elle y a consacré un outil en ligne, le « subventiomètre », censé prouver « la politique clientéliste » de Laurent Wauquiez.

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À l’inverse, Villeurbanne n’a pas beaucoup vu les jolis panneaux bleus du conseil régional. En 2016, Laurent Wauquiez disait ne pas avoir « l’intention d’arroser » la commune populaire du Rhône, socialiste depuis l’après-guerre. Il a joint les actes à la parole. Selon le comptage de Mediapart, Villeurbanne et ses 150 000 habitants n’ont reçu qu’une seule subvention directe sur les trois budgets étudiés par Mediapart – 24 000 euros pour un projet dénommé « Lieux secrets ». 

Le maire PS de la ville, Cédric Van Styvendael, confirme sous forme de litote : « On n’est pas sous les robinets de la Région. Sous cette mandature, peu de subsides arrivent sur notre territoire. » Élu en juin 2020, l’édile prend des pincettes, explique qu’il attend de lire notre article et fait exception de la culture, saluant le travail de la vice-présidente du secteur, Florence Verney-Carron. Mais son récit dit beaucoup : « Je n’ai jamais eu le moindre contact avec les équipes de la Région depuis mon élection », résume-t-il.

Au vu des éléments que nous publions, il explique : « J’en suis profondément navré et choqué. Si c’était avéré, il faudrait que Laurent Wauquiez en rende compte. Évidemment, ça me choque en tant que maire et en tant que citoyen. »

Interrogé sur les phrases prononcées en 2016, le cabinet de Laurent Wauquiez n’a pas souhaité faire de commentaires, mais contredit Cédric Van Styvendael : « Villeurbanne a bénéficié de soutiens économiques extrêmement importants de la part de la Région. » À l’appui, la Région cite le chiffre de 88 millions d’euros en cinq ans – il cumule toutes les politiques régionales qui touchent le territoire, des prêts aux entreprises à la politique culturelle en passant par le financement des lycées.

La répartition des fonds régionaux n’est pas toujours une conséquence binaire des clivages gauche-droite. Il s’agit parfois de reconquérir des territoires. Alors que la droite dirigeait depuis 2014 la majorité des villes du département de l’Ardèche (24 sur 33), Laurent Wauquiez a été battu par son opposant socialiste au second tour des régionales (39,5 % contre 36,9 %, le FN arrivant troisième). 

Alors, pendant tout son mandat, la Région a massivement financé les communes ardéchoises. Après la Haute-Loire, le département a été le deuxième réceptacle des subventions régionales (avec 56,9 euros par habitant en moyenne). Les robinets ont fonctionné à plein régime : 800 000 euros pour un complexe culturel à Roiffieux, 677 000 euros à Aubenas, 500 000 euros à Bourg-Saint-Andéol, 447 000 euros pour une école à Ucel…

Sollicitée pour commenter ces chiffres, la présidence de la Région dément formellement le « déséquilibre » constaté. « Cette affirmation est fausse », nous explique-t-on dans l’entourage de Laurent Wauquiez. « Sur l’ensemble du mandat qui s’achève, les politiques de subvention sont équilibrées » et « sans lien avec l’appartenance politique des élus ».

S’il n’est pas encore officiellement candidat, Laurent Wauquiez devrait briguer un second mandat à la tête de la deuxième région de France, les 13 et 20 juin prochains. En attendant mieux ? Certains de ses plus proches, comme l’eurodéputé LR Brice Hortefeux, l’imaginent déjà en candidat de la droite pour la prochaine élection présidentielle.

Si vous avez des informations à nous communiquer, vous pouvez nous contacter à l’adresse enquete@mediapart.fr. Si vous souhaitez adresser des documents en passant par une plateforme hautement sécurisée, vous pouvez vous connecter au site frenchleaks.fr.

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Le budget de la région Auvergne-Rhône-Alpes s’élève à plusieurs milliards d’euros (4,8 en 2021). Chaque année, le conseil régional octroie des aides et des subventions aux communes de son territoire mais aussi à des entreprises, à des associations, à des universités, à des centres de formation, à des établissements culturels…

Aussi avons-nous choisi de sélectionner un indicateur, le plus parlant politiquement selon nous : les subventions aux communes. Elles représentent à elles seules plusieurs dizaines de millions d’euros par an. Notre deuxième choix a été de ne retenir que trois budgets sur les cinq votés lors du mandat : parce que les orientations budgétaires 2016 étaient encore partiellement héritées de la mandature précédente et que le compte administratif 2020 n’a pas été publié, nous avons sélectionné les années 2017, 2018 et 2019 en estimant qu’elles étaient les plus significatives.

Laurent Wauquiez a été sollicité par l’entremise de son cabinet. Nous lui avons envoyé une série de questions par mail, dont les réponses intégrales sont à retrouver sous l’onglet « Prolonger ».